Что сегодня для человека баня, кроме собственно помывки? Ну, еще, возможно, лечебная процедура. Ну, посиделки старинных приятелей…

А раньше? И помывка, и лечение, и общение, и часть этикета, и много-много магии. Об этом с удивлением узнают посетители новой выставки Азовского историко-археологического и палеонтологического музея-заповедника, которая так и называется: «Русская баня».

— Все, наверно, слышали о русских банях «по-черному» (то есть тех, где нет в печи трубы и дым идет в парилку) и банях «по-белому» (дым уходит в трубу). Но знаете ли вы, что в старину считалось: баню (и ту, что с трубой, и без трубы) следует истопить трижды, да еще испросить разрешения искупаться у хозяина — банника? — говорит Светлана Сушкова, старший научный сотрудник музея. — Чем не магический ритуал?

Впрочем, насчет главного духа бани разные были мнения. В одних краях считали: хозяин бани — банник. В других были убеждены: у бани — хозяйка — обдериха. Представляли ее по-разному: то суровым духом, который надо всячески ублажать, то в Сибири, к примеру, доброй бабушкой — берегиней.

— Русские банные обряды, обычаи и традиции — это причудливое переплетение христианского и языческого, — продолжает Светлана Васильевна. — Нередко в Великий четверг на Страстной неделе в бане оставляли на ночь воду в ведрах, еду, полотенце.

— Это для кого же?

— Для душ предков. Считалось, если поутру обнаружится: к еде притрагивались, полотенце — влажное, значит, прародители приходили, обряд совершили, остались довольны.

Баня была и частью свадебного ритуала. Накануне венчания подружки трижды предлагали невесте отказаться от замужества. Она, конечно, стояла на своем. Тогда отец благословлял ее, и подружки вели невесту в баню. Причем, во время этой процессии лицо ее было закрыто легким платком.

Мылась невеста в своей семейной бане, но вот поленья подружки брали на дворе у жениха.

В банях нередко принимали роды: протапливали, устилали пол соломой, а повивальная бабка брала четыре камушка, опускала их в воду, заговаривала и бросала в каждый из четырех углов:

— Этот камень черту в лоб!

Вообще баня в глазах наших предков была местом нечистым.

— Это потому что от грязи телесной человек там освобождается?

— Потому что в баню входили без креста. Дом без креста и без икон… Значит, решили предки, в нем можно гадать! Святочные гадания нередко совершались в банях. Считалось, что это способствует большей точности предсказаний.

— А почему в витринах выставки чучела петухов?

— Потому что одно из самых популярных в былые годы гаданий о том, каким будет суженый, связано с поведением этой птицы. Когда ей предлагалось то ли водички попить (ох, попадется пьяница!), то ли зернышек поклевать… (хозяйственный мужик). Если же зерно от себя петух отгребал — значит  муж будет непутевый.

— А замок-то как тут оказался? Разве баня закрывалась на замок?

— Нет, не закрывалась. Это уже не о гадании, — о заклинании: как оградить себя от бед. Существовало поверье, что если в самый главный банный день Великий четверг — выговорить свои беды в замок, закрыть его на ключ и бросить в реку, — они упадут камнем на дно и больше не возвратятся.