Когда к 100-летию Михаила Александровича Шолохова  выпустили юбилейную медаль, этой награды первым удостоился старейший фотожурналист Дона Василий Ильич Чумаков. Пять лет спустя обладатель медали №1 стал почетным гражданином  станицы Вешенской.

Летом 1974 года наша киногруппа  Ростовской телестудии вела  на Верхнем Дону съемки документального фильма к  предстоявшему тогда 70-летию Михаила Александровича Шолохова. Однажды я зашел в редакцию Вешенской районной газеты, называвшейся тогда «Советский Дон», навестить ее редактора  Чукарина и передать ему приветы от знакомых журналистов. Узнав о моем возвращении накануне  из Волгоградской области со съемок  художественного фильма «Они сражались за Родину», Петр Илизарович категорически потребовал написать об этом в его газету, пообещав не обидеть гонораром. Я, конечно, согласился, но вовсе не из-за обещанного гонорара, а  из-за возможности опубликоваться в газете, каждый выпуск которой читал тогда сам Михаил Александрович. Нужно было проявить отснятые в мосфильмовской экспедиции фотопленки, отпечатать снимки. Помочь в этом Чукарин попросил  фотокорреспондента своей редакции. Тогда-то я и познакомился с Василием Ильичом Чумаковым, чьей дружбой горжусь и дорожу по сей день. Мы отправились в его фотолабораторию, где  тут же нашли общий язык в оценке применявшихся тогда фото- и кинопленок, собственноручно апробированных рецептов проявителей, фиксажей, разновидностей фотобумаги. Стоит ли говорить, что иллюстрации получились на славу, да и очерк со съемок фильма оказался вполне приличный. Ко всему  я  побывал еще  и дома  у гостеприимного и хлебосольного Василия Ильича, где был по-настоящему поражен его богатейшим  фотоархивом.

К сожалению, в последующие годы жизнь давала не много возможностей для общения с этим замечательным человеком, великолепным мастером своего дела. Вспоминаются встречи в поле на уборочной, во время стыковки верхнедонского участка газопровода Уренгой — Помары — Ужгород,  в пору весеннего ледохода, на строительстве моста через Дон чуть выше Вешенской. Не щедра судьба на наше общение и в начале третьего тысячелетия. В лучшем случае  доводится повидаться с Василием Ильичом пару раз в году…

Семнадцатилетний  донской казак Василий  добровольцем ушел на войну в 1944 году. Служил в 413-м батальоне аэродромного обслуживания 16-й воздушной армии в составе 1-го Белорусского фронта. Сначала охранял аэродромы, грузил бомбы в бомбардировщики, потом его зачислили в отдел воздушной разведки. Там и научился обращению с фототехникой.

— Мне не довелось служить в частях и подразделениях, штурмовавших Берлин и бравших  рейхстаг, — вспоминает он сегодня. — И моему отцу-пехотинцу, прошедшему  войну, как говорится, «от звонка до звонка», не пришлось. Но на  бомбах, которые  загружали в люки бомбардировщиков, я иногда успевал-таки написать мелом «привет» фашистам от донских казаков Чумаковых. В огромной Великой Победе есть и наш вклад. Через несколько дней после окончания берлинского сражения я побывал на ступенях  рейхстага. Расписываться не стал, посчитав, что не заслужил такой чести. Но ощущение собственной причастности к по-настоящему значимым событиям в истории всего человечества  храню  теперь в своей душе…

После взятия Берлина служить  довелось ему еще долго. В Германии, затем — в Ленинградском военном округе. Вернувшегося на родной Дон демобилизованного старшину сверхсрочной службы по-хозяйски определили фотокорреспондентом районной газеты. Внимательный  Шолохов  на колхозном собрании в Доме культуры враз  приметил новичка с фотоаппаратом, поинтересовался о нем у секретаря райкома. С тех пор, как никто другой из собратьев по профессии, имел Василий  Чумаков  возможность быть рядом с великим донским писателем, постепенно создавая настоящую фотолетопись его жизни. Сегодня в Вешенском музее-заповеднике М.А. Шолохова хранится более двух тысяч фотографий и негативов, переданных туда в дар бывшим фотокорреспондентом-районщиком. Об этих его работах в свое время так отозвался донской писатель Михаил Андриасов: «Огромное спасибо Василию Ильичу  Чумакову. Его снимки будут жить века. Замечательное искусство его поможет нашим потомкам зримо увидеть гениального сына Тихого Дона — Шолохова»…

В этом году Василию Ильичу исполнилось восемьдесят три года. Дети, которых воспитывать довелось ему в одиночку,  уже взрослые, у них — свои судьбы. Буквально до последних дней ютился ветеран в маленьком флигельке с компанией трех кошек и добродушного песика. На исходе нынешнего сентября его жизнь в корне изменилась. Вдобавок к званию почетного гражданина Вешенской, свидетельство о чем в торжественной обстановке, при огромном скоплении земляков во время празднования 370-летия станицы вручила Василию Ильичу глава Вешенского сельского поселения Татьяна Триполева, получил он накануне и ключи от уютного просторного дома со всеми удобствами. Есть теперь место, где можно заниматься любимым фотоделом, работать с богатейшим архивом.

— А еще друзей в гости принимать, как положено у донских казаков, — говорит Василий Ильич, когда я поздравляю его с важными изменениями в его жизни. — Ничего не знаю лучше обыкновенного человеческого общения. Ради этого и жить стоит!

Фото автора и из архива В.И.Чумакова