Место и время действия неизменно вот уже на протяжении многих лет: станица Старочеркасская, последнее воскресенье месяца. Раньше происходившее здесь называли просто фольклорными праздниками. Теперь это — Межрегиональный фестиваль казачьего фольклора «Нет вольнее Дона Тихого!». Но суть одна.

Фестиваль, по давней традиции, начинается в 10 утра. Но «ПАЗик» Областного Дома народного творчества, главного его устроителя, везущий туда народных умельцев с их работами, оборудование, сувенирные альбомы в подарок коллективам-участникам гала-концерта (к счастью, в нем находится место и для журналиста) приезжает за полтора часа.

На Атаманском подворье уже выставлена картина-трафарет «Казак на бочке» с зияющим дырой овалом вместо лица, и две первые туристки — Ольга Ивановна и Светлана Владимировна, стоя перед ним, размышляют, прилично ли им, в их почтенные лета, запечатлеться в таком обличье?

— Один раз в сезон мы приезжаем сюда каждый год лет уже, наверно, десять, — говорит Светлана Владимировна. — Стараемся выехать пораньше, чтобы погулять по станице, подышать чистым воздухом.

— А что, потом потоки туристов привнесут в него вредные примеси?

— Увидите, — загадочно отвечают дамы.

До начала фестиваля можно не только побродить по станице, но и побывать на выставках Старочеркасского историко-архитектурного музея-заповедника: открываются они здесь в 9 утра.

В этом сезоне особой популярностью пользуется выставка «На страже Дона и России XVI — начала XX  вв.», которую еще называют выставкой оружия. Ведь здесь — и казачий охотничий лук, и казачьи пики, холодное оружие, пушка-фальконет, пистолеты кремниевые и капсюльные, словом, то, что было на вооружении казачества в разные эпохи, а также доспехи казаков и их супротивников: турок, польских рыцарей и т. д.

Тут же, в музейном комплексе Атаманского подворья, выставка совсем иного содержания: «Говорит и показывает…(теле-, радио-, фотоаппаратура 30-70-х годов XX века)». Впрочем, выставка шире названия: здесь и открытки прошлых лет, предметы быта и воссозданная с помощью станичников  типичная  комната старочеркасского  куреня середины ХХ  века.

А в доме-музее Кондратия Булавина экспозиционным стал и второй этаж. На первом, напомню, выставка, посвященная Булавинскому восстанию, на втором — спасшимся от жестокой царской кары и бежавшим в Турцию сподвижникам Булавина — казакам-некрасовцам и их потомкам.

Пока переходишь с выставки на выставку, растет как на дрожжах «Город мастеров»: подъезжают, выставляют свой товар новые умельцы.

У одних это — нехитрые сувениры, женские украшения, картины, корзины и пр., но есть и вещи тонкой работы.

— Местные жители тоже ждут эту ярмарку, — рассказывала мне молоденькая смотрительница музея. — А вдруг попадется что-нибудь красивое, качественное и недорогое?

Вот одна туристка присмотрела себе и то, и другое, и третье, и все — недешевое. Муж говорит:

— Остановись, у нас с собой нет столько денег!

А она ему:

— Ищи банкомат!

И он мечется от «Города мастеров» к магазину, от магазина к музею, от музея к рынку, от рынка — к кафе, и всюду ему отвечают:

— Нет в Старочеркасской банкомата. Поезжайте в Аксай, там — ближайший. А ему не верится…

— Смотри, как нам повезло, что мы сегодня сюда приехали, — толкает в бок своего благоверного другая туристка. У входа расположенного здесь же, на подворье  мужского монастыря, — оживление. Монахи выносят хоругви. С минуты на минуту начнется крестный ход.

— А где здесь косыночки продаются? Только шали? Нет, это дорого. — Она достает из сумочки носовой платок  (нельзя-то православной с непокрытой головой приближаться к святыне), разворачивает его и кладет на голову, как салфетку на тумбочку:

— Пойдем посмотрим на крестный ход. Надо же! Приехали на концерт, а тут еще и это! Как говорится, два в одном!

Завершается крестный ход — начинается концерт. В программе 25 фольклорных коллективов. Предусмотрительные (а, возможно, еще и многоопытные) туристы приехали с ковриками или складными «рыбацкими» скамеечками. Лоскутные «полянки»-сидушки раскуплены у народных умелиц вмиг.

На участниц программы смотрят с восхищением и… сочувствием: красивые костюмы! Но как жарко в них, наверно, в такую погоду?

Артистки смеются: искусство требует жертв.

Атаман станицы Подгорной Александр Сергеевич Герасимов рассказывает мне, что добирался их фольклорный ансамбль «Стерх» до Старочеркасской 12 часов.

Подгорная — в Ставропольском крае. Но все равно путь не так долог: просто с транспортом были проблемы. Но все равно все веселы, довольны и счастливы, что уже успели искупаться в Дону.

Ставропольские ансамбли «Стерх» и «Соколы крепости» — гости фестиваля. И хотя жарились в дороге больше наших, многие наши артисты могут им только позавидовать. Ведь нашим  пусть не все, но отдельные дорожные расходы нередко приходится покрывать за свой счет. А как заверил меня «Стерх», поездку и пребывание в Старочеркасской ему оплатили местная администрация и местные казаки-предприниматели.

Еще  один гость фестиваля — сербский молодежный хор «Святой Роман-Сладкопевец». Очень хорошие, сильные голоса…

…Когда концерт окончился и слушатели стали выходить с подворья, оказалось, что центр станицы заволокло дымом. Не пожар ли? Шашлык жарят… Так я поняла, что имели в виду первые встретившиеся мне сегодня туристки, когда говорили, что лучше приезжать в Старочеркасскую пораньше — пока воздух чист.

…А у брезентового павильона дети фотографировались с черепахой и белой змеей. Это еще одна выставка — привозная, экзотики.

— И сюда добрались со своими гадами, — сурово сказал человек в казачьей форме, должно быть, приезжий артист.

— А думаешь прежде казаки чудо-юдов, диковин каких сюда не привозили? — возразил ему другой.

До чего договорились, не знаю. Дослушивать их не стала — торопилась на маршрутку. Ведь выбираться из станицы в фестивальный день так, чтоб комфортно доехать до дому, «безлошадному» туристу не так уж просто. Точнее — как повезет.