Этот факт приятно удивляет многих, приезжающих в Сальск впервые: в этом городе есть художественный музей!

Мечта о хотя бы небольшой художественной галерее была у сальской интеллигенции давно, эти разговоры оживились с открытием в городе в 1971 году детской художественной школы. И вскоре ее молодые, энергичные преподаватели перешли от слов к делу.

— Картинные галереи в небольших городах в те годы вырастали, как грибы после дождя, но так же быстро и исчезали, а их экспонаты порой оказывались где-нибудь на свалке. Запала у их инициаторов хватало только на то, чтобы сделать самые первые шаги. Трудности, которые надо было преодолевать и дальше, сводили на нет весь их энтузиазм, — вспоминает Василий Шеховцов, создатель и директор Сальской картинной галереи, преобразованной десять лет назад в музей.

Наученное тем горьким опытом руководство всероссийского Союза художников к сальской инициативе отнеслось скептически: знаем, мол, чем все это кончится.

Может, и не открылась бы в Сальске картинная галерея, если бы не поручительство земляка — народного художника России Василия Нечитайло. Он к тому времени давно уже жил в Москве, но каждый год приезжал на малую свою родину, видел, кто и чем здесь дышит.

Так что, когда инициативу сальских педагогов насчет галереи поддержали местные власти и отправили соответствующее ходатайство в Москву, Нечитайло замолвил за земляков свое авторитетное слово.

Потом он участвовал в формировании коллекции Сальской галереи, которая начиналась с присланных из Москвы 72 живописных полотен, 26 графических листов и 47 скульптур советских мастеров.

Сегодня собрание Сальского художественного музея им. В. К. Нечитайло — это свыше трех тысяч экспонатов. Особая его гордость — коллекция донских художников.

Интересно, что Сальский музей ежегодно устраивает выставку «Наш край степной», которая… старше его самого. Объясняется этот казус так: впервые ее организовали еще летом 1959-го в местном Доме культуры, причем с поразительным размахом: 183 работы 52 самодеятельных художников. Музей продолжает эту традицию.

В этом году Сальский художественный музей впервые присоединился к международной акции «Ночь в музее». Судя по тому, с каким воодушевлением восприняли это начинание сальчане, «Ночь в музее» отныне здесь тоже станет традиционной.

Музей с благодарностью хранит память о своем земляке и добром гении Василии Нечитайло. Он не только носит его имя: один из музейных залов посвящен жизни и творчеству Нечитайло. Работа над этой экспозицией, где наряду с холстами представлены также и личные вещи художника, подвела музейных работников к мысли раздвинуть рамки художественного музея, дополнив коллекцию характерными предметами быта разных эпох.

Не случайно у Сальского художественного музея есть совместные проекты с областным краеведческим. К примеру, в честь недавнего юбилея Ростовской области здесь открылась выставка «Как это было да на Тихом Дону». В витринах — чучела и гербарий, говорящие об особенностях донской природы, экспонаты, воскрешающие страницы казачьей военной истории, старинные костюмы, дамские рукоделия и т.д.

Историки, краеведы нередко спорят о дате основания того или иного учреждения: что считать точкой отсчета? Возможно, такая дискуссия предстоит когда-нибудь и сальчанам в связи с основанием этого музея. Ведь известно, что первые произведения искусства, положившие начало коллекции, прибыли в Сальск осенью 1977 года. Может, эту дату и отмечать как день его рождения? Однако сами работники музея предпочитают другой вариант: 12 января, когда состоялся первый вернисаж. Кстати, в будущем году у Сальского музея — юбилей. Ему исполнится 35 лет.