В наши дни любой человек легко может узнать с точностью до секунды текущее время, и это давно никого уже не удивляет. Часы столь прочно вошли в обиход, что сравниться с ними сегодня могут разве что мобильные телефоны и родственные им устройства, сами выполняющие в числе многих прочих своих задач и роль часов.

Необходимость ориентироваться во времени, вероятно, человечество испытало вместе с появившейся у него способностью мыслить.

самыми первыми «приборами для измерения времени» стали в глубокой древности очень простые в изготовлении солнечные часы. Воткнул самую обычную палку в землю, и вот тебе — самого отменного хода регистраторы скоротечности бытия. Не без существенных изъянов, разумеется, поскольку в ненастье и по ночам такие «приборы» никакой пользы не приносили. Как бы то ни было, солнечные часы в свое время имели столь большую популярность, что их сооружали где попало из дерева или камня, умудряясь устанавливать на стенах самых присутственных мест. Кулибины тех эпох срабатывали даже переносные солнечные «куранты» из ценных пород древесины, слоновой кости и невероятно ценившейся в свое время бронзы. При раскопках городов римской империи найдены были и вовсе миниатюрные часики из посеребренной меди в виде расчерченного радиальными линиями … свиного зада-окорока, из которого торчал свиной же хвостик, заменявший шпиль или «стрелку». Их вполне можно было бы помещать в карманы, но вся штука в том, что карманы тогда еще не успели придумать, и эти произведения прикладного искусства носили на шнурках или цепочках, а то и в виде рукояток щегольских тросточек.

Многие недостатки солнечных часов были устранены с изобретением часов водяных. Их можно было применять не только днем, они были значительно более точными. В Китае такими широко пользовались уже 4,5 тысячи лет назад. Водяные часы, в которых вода из одной емкости постепенно перетекала в другую, получили название клепсидры. В их числе оказался и первый в мире будильник, пальму первенства в изобретении которого многие исследователи отдают древнегреческому философу Платону. Доподлинно известно, что за 400 лет до нашей эры он созывал своих учеников с помощью лично придуманного прибора, в котором вытесняемый водой воздух через специальную трубку в нужное время поступал к… флейте, на певучий звук которой и собирались философствующие школяры.

Во всемирную историю часов вошли и водяные часы из позолоченной бронзы халифа Харун ар-Рашида, известного по сказкам «Тысяча и одна ночь». Правитель Багдада в 807 году подарил их франкскому королю Карлу Великому. Часы имели уже и цифры, и часовую стрелку. Перетекающая вода приводила в действие достаточно сложный механизм. Когда стрелка равнялась с цифрами, на бронзовый лист с мелодичным звуком падал очередной металлический шарик...

Сегодня никто не назовет точную дату появления первых песочных часов, но известно, что об их принципе люди знали задолго до начала общепризнанного летоисчисления. Точных сведений не сохранилось, а отдельные упоминания о похожих на песочные «приборах учета» относятся к временам Архимеда, то есть к третьему веку до нашей эры. Выглядит удивительным, но античный Рим, судя по всему, их не знал вовсе. И страны Западной Европы, по-видимому, освоили песочные часы лишь в эпоху Средневековья. Возможно, считают некоторые историки, европейцам не были известны технологии получения песка необходимой консистенции. Согласно найденному во Франции описанию этого процесса, датируемому 1339 годом, требовалось перемалывать мрамор, кипятить его в вине, сушить на солнце. Хлопотное, словом, дело. Так или иначе, но песочные часы стали-таки невероятно популярными и востребованными. Простые в использовании, надежные, сравнительно недорогие, они отсчитывали время в любое время суток и не боялись бытовых перепадов температуры…

Еще древние греки поделили год на двенадцать частей — месяцев, по тридцать дней в каждом. Получилось у греков 360 дней в году. Солнце весь год шло по кругу, потому решено было разделить круг на 360 равных частей, позже получивших название градусы.

Древние египтяне, в свою очередь, разделили день от восхода до заката солнца на двенадцать частей-часов. Ночь, соответственно, была тоже поделена на двенадцать часов. Длительность дня и ночи менялись в течение года, но для водяных и песочных часов это не играло значения. Число двенадцать соответствовало двенадцати лунным циклам в году. Из шумерской культуры, во многом основанной на числе шестьдесят, была позаимствована идея разделить час и минуту на шестьдесят равных частей. С появлением в конце VI века механических часов с их надолго признанным традиционным циферблатом эта система пришлась как нельзя кстати. Первые механические часы были в значительной мере гибридом с водяными, поскольку на первых порах механизм выполнял дополнительные функции. Боя, к примеру. В XIII веке в Европе, наконец, появились «настоящие» механические часы, не отличавшиеся, правда, ни большой надежностью, ни верным ходом. В них использовалась энергия опускающегося груза, который регулярно требовалось поднимать на высоту. Регулярно требовалось и сверять такие «ходики» с их солнечными собратьями.

До XIV века это были громоздкие и малоудобные механизмы, устанавливаемые тогда большей частью в монастырях, чтобы их обитатели вовремя собирались на службу. Монахи первыми и нанесли на круг циферблата двенадцать часовых делений.

В XIV-XV веках умельцами были созданы первые напольные и настенные часы. В XVI веке часы появились на городских зданиях некоторых европейских городов.

Часы с пружинным движителем были созданы во второй половине XV века. В их механизме использовалась энергия стальной пружины. Первыми из них принято считать настольные пружинные часы, созданные неизвестным германским умельцем. Появились и первые переносные часы с горизонтальным циферблатом. На нем по кругу размещались выпуклые шарики из латуни, позволявшие ночью определять время на ощупь. В XVI веке появились и первые карманные часы, обладателями которых становились только самые состоятельные люди. Но время все еще приходилось сверять по солнцу, и некоторые карманные экземпляры имели по два циферблата: механический и солнечный.

Часовое дело набирало обороты. В 1577 году датским умельцем Джостом Берджи были изготовлены по заказу астронома Тучо Браха первые маятниковые часы с минутной стрелкой. Они имели еще много недостатков, и лишь спустя восемьдесят лет сын голландского дворянина изобретатель, физик, математик и астроном Христиан Гюйгенс собрал механические маятниковые часы, отличавшиеся необыкновенной точностью.

Только к середине XVIII века часы получили и секундную стрелку, путь к которой оказался столь долог и непрост.

Первые «портативные», которые уже можно было бы использовать как наручные, были изобретены в 1504 году мастером из Нюрнберга Питером Энлеином. Носить их на руке, однако, додумался лишь французский писатель и философ Блез Паскаль, родившийся более ста лет спустя.

Наручные часы, между прочим, вошли в моду только в двадцатые годы прошлого века. До того их так носили исключительно женщины. Мужчины предпочитали часы карманные и говорили во всеуслышание: «Лучше надеть юбку, чем наручные часы!»

История часов столь многопланова, обширна и увлекательна, что никак не вписывается в рамки одной публикации. Потому рассказ о ней будет продолжен. Наши отечественные мастера, изобретатели и умельцы, в частности, это заслужили по праву. Известный, к примеру, всему миру выдающийся нижегородский механик-изобретатель Иван Петрович Кулибин…