Традиция отмечать этот праздник 1 января появилась на Руси три столетия назад. До этого у русских январь ничем не отличался от прочих месяцев, так как церковный год по библейским канонам начинался 1 марта, а светский 1 сентября.

Но «20 декабря лета семи тысячи двести восьмого от сотворения мира» Петр I издал указ, в котором повелевалось отмечать Новый год 1 января и следующее новолетие считать 1700-м от Рождества Христова.

Тогда же, после указа Петра I «О праздновании Нового года» по европейскому образцу, ель становится символом новогоднего праздника на Руси. По царскому указанию москвичи впервые украсили свои дома на Новый год ветками сосны, ели и можжевельника по образцам, которые были выставлены в царском гостином дворе.

В Петровском указе значилось: «...По большим и проезжим улицам знатным людям и у домов нарочитых духовного и мирского чина перед воротами учинить некоторые украшения от древ и ветвей сосновых и можжевеловых... а людям скудным каждому хотя по деревцу или ветке на вороты или над храминою своею поставь...»

В царском указе речь шла не конкретно о елке, а о деревьях вообще. Вначале их украшали орехами, конфетами, фруктами и даже овощами, а наряжать елку стали намного позднее, с середины прошлого века.

Наряженная ель впервые засветилась огоньками в 1852 году в Петербурге в помещении Екатерининского (ныне Московского) вокзала. Этот обычай родился у жителей Германии. Немцы считали, что ель — священное дерево, в ветвях которого обитает добрый «дух лесов» - защитник правды. Зеленея в любое время года, она олицетворяла бессмертие, вечную молодость, смелость, верность, долголетие и достоинство.

Вечер накануне Нового года называли «щедрым». Обильный праздничный стол, по древнему поверью, как бы обеспечивал благополучие на весь предстоящий год и считался залогом богатства семьи. Поэтому его стремились украсить всем тем, что хотели бы иметь в достатке в своем хозяйстве. В Новом году подавали множество мясных, крупяных и мучных блюд, варили компоты, взвары, кисели, пиво, пекли пироги с различной начинкой.

В центре новогоднего стола ставили мясо свиньи (часто это был двух - трехнедельный поросенок, зажаренный на вертеле), которая из-за своей плодовитости воспринималась как символ красоты.

Существовал также обычай, что новогодний стол по своему обилию должен равняться рождественскому, однако на нем не должна быть домашняя птица, пернатая дичь или заяц, так как существовало поверье, что в таком случае из дома улетело бы или ускакало счастье.

У русских, украинцев, белорусов, молдаван ритуальным новогодним блюдом была сладкая каша-кутья и блины. Кашу варили из цельных зерен пшеницы, а то и из нескольких видов злаков. В начале XX века на Новый год выпекали из теста фигурки домашних животных: коней, коров, быков. А когда в дом приходили колядовать, гостей одаривали этими фигурками, разными сладостями и орехами.

Считали также, что Новый год надо встречать в новом платье и обуви, тогда и весь год будешь ходить в обновках.

Обычно перед Новым годом отдавали все долги, прощали все обиды, а те, кто был в ссоре, обязаны были помириться, поэтому просили друг у друга прощения. Под Новый год выбрасывали из дома всю разбитую посуду, мыли окна и зеркала.

Карнавальные маски под Новый год в России появились в начале XVII века, когда был устроен пышный маскарад по случаю заключения мира со шведами.

Давным-давно Новый год на Руси называли Колядой и праздновали после самой длинной ночи в году. Эту ночь называли Карачун, что на древнеславянском языке означало «смерть». Славяне верили, что в эту ночь солнце умирало. Утром, по поверьям, солнце рождалось заново. Праздник начинался с хоровода вокруг костра. Считалось, что это помогает солнцу сиять ярче, приближая весну и лето. Так начинался Новый год. От костра зажигали большое колесо, которое закатывали на гору, символизируя восходящее солнце. Огонь на лучинках и факелах разносили по дворам. Именно тогда и начинались колядки.

Ряженые представляли себя душами умерших предков, которые, по поверьям, приходили в этот день, чтобы пожелать всем счастья в будущем году. Взамен огня и добрых пожеланий молодежь просила пирогов, пятаков и всего, чем можно накрыть стол для веселья. Считалось, чем щедрее одаришь Коляду, тем богаче будет урожай в наступившем году.