Начался чемпионат страны 1986 года. В первом туре команда «Ростсельмаш» выступила в Браварах, как говорят в таких случаях, ни шатко ни валко.

Выиграла у аутсайдеров, проиграла лидерам и заняла место в самой середине турнирной таблицы. Но второй тур проходил в нашем Ростове, и вот здесь я уже работал на полном серьезе, был на каждом матче. А учитывая, что в Ростове собрались все 12 команд высшей лиги, ежедневно проводилось по шесть встреч, работать во Дворце спорта приходилось с утра и до позднего вечера. Во время этого тура я впервые познакомился с игроками иногородних команд, с которыми готовил различные интервью. Среди них были Лариса Карлова («Спартак», Киев), Сагита Стречень («Эгле», Вильнюс), Галина Живило и Галина Тян (обе «Сельхозтехника», Краснодар), Елена Кузнецова («Пламя», Бравары), Виктория Кокарь (ЗИИ, Запорожье), Светлана Богданова («Свердловчанка»)… Кстати, всем им я искренне благодарен за радушие, доброжелательность и помощь молодому журналисту со стороны спортивных звезд. Впервые во время ростовского тура мне довелось пообщаться с ростовчанкой, выступающей за иногородний клуб. Ею оказалась вратарь «Свердловчанки» Светлана Богданова. В свое время она окончила гандбольное отделение Ростовского интерната.

Но вернемся в Ростовский Дворец спорта, где проходили матчи второго тура чемпионата СССР по гандболу среди женских команд высшей лиги. Наша команда одержала в ходе тура 4 победы («Автомобилист», Киев, «Сельхозтехника», Краснодар, «Свердловчанка» и «Бакинка»), один матч с браварским «Пламенем» был завершен вничью, а еще одну встречу киевскому «Спартаку» наши девушки проиграли. Становилось ясно, что это не чемпионский результат и, скорее всего, даже не призерский график. Не будем забывать, что команды в ходе чемпионата встречаются со своими соперницами в 6 турах (4 предварительных и 2 финальных), но только в одном из них проводят матчи в домашних условиях. Да и отзывы специалистов об игре «Ростсельмаша» были довольно сдержанными. Попросил я, например, охарактеризовать игру нашей команды знаменитого в прошлом вратаря, председателя спортивно-технической комиссии Федерации гандбола СССР, мастера спорта В. М. Сигала. Его ответ был достаточно кратким: «О «Ростсельмаше» пока трудно сказать что-то определенное — в нем новый главный тренер. Мое мнение, что ростовчанки способны прибавить в игре. И, может быть, это случится даже в нынешнем сезоне».

В завершившемся вничью матче с браварским «Пламенем» ростовчанки к 15-й минуте игры уступали своим соперницам с просто разгромным счетом — 1:10. Да, впоследствии, чтобы уйти от поражения, наши девушки проявили и самоотверженность, и характер, и волю к победе… Но можно ли было так начинать игру? В общем, команда «Ростсельмаш» после двух туров первенства страны с 14 набранными очками делила в турнирной таблице с краснодарской «Сельхозтехникой» 4-5-е места.

Мне довелось в том чемпионате съездить с командой на два выездных тура: на четвертый в Ужгород, который принимала «Бактянка», и на заключительный финальный в Краснодар. До Ужгорода добирались двумя авиарейсами: «Ростов-Львов» и «Львов-Ужгород». Любопытно, что между Львовом и Ужгородом самолет летит над территорией Чехословакии. Невольно в голову втемяшивалась мысль: а вдруг произойдет вынужденная посадка, а у нас даже виз нет? Но ничего, обошлось.

Перед отъездом от многих приходилось слышать, что в Закарпатье не любят русских. Но за все время поездки, а это почти две недели, я не столкнулся ни с одним антирусским проявлением. Закарпатье — очень интересный регион. В непосредственной близости сразу три государственные границы: венгерская, чехословацкая и польская. Практически, у всех местных жителей либо венгерские, либо словацкие, либо польские корни.