Какой вы себе представляете окраину? А когда это вообще крайний дом в небольшом хуторке, обдуваемый степными ветрами? Наверное, тут же в воображении возникают унылые картины.

Вот и я, проезжая через хутор Ермилов, что затерялся в степях Константиновского района, никак не ожидала увидеть на засохшем дереве возле сельского дома… гнездо с семьей аистов. На первый взгляд, птицы выглядели совсем как живые. Разве что время для выращивания птенцов было неподходящее: за окном стояла осень. Да и откуда здесь могут быть аисты? — подумалось мне.

Мы остановились у деревянной калитки.… И попали вдруг в некое птичье царство. Во дворе жили-поживали гуси-лебеди в дружном соседстве со сказочными журавлями и гадкими утятами среди многочисленных цветов и тенистых деревьев.

Все эти диковинные птицы, как оказалось, были сделаны руками хозяйки дома Валентины Петровны Гончаровой. Мастерила она их из старых автомобильных покрышек. Вырезала, сгибала, подкрашивала. Немного фантазии — и вот уже сказочная птица склонила свой клюв, чтобы испить холодной водицы из фонтана, что тоже придумала установить в палисаднике Валентина. Выложили они с мужем Борисом из камня основание, подвели трубы, и полились струйки воды в жаркую погоду на радость внуку Никитке да растениям.

У Валентины просто неуемный характер. Сидеть у телевизора в минуты отдыха — это не для нее. Хотя и свободного времени для хуторянки, занимающейся личным подсобным хозяйством, где коровы, гуси, куры, утки (живые, не сказочные), практически не бывает. А если и появляется, то тратит его Валентина на изготовление всяких поделок и сувениров.

Когда учился в школе сын, она носила эти поделки в класс. Теперь для детского сада мастерит. Вот недавно терем-теремок сделала из природного материала. Зверюшки из глины получились просто чудо. Трехлетнему внуку очень нравятся. «Это лягушка-квакушка, — тычет пальчиком Никитка. — А это мышка-норушка…» Потом из колючего репейника медвежонка с ежиком сделала на деревянной подставке — тоже для детского сада подарок. Пусть малыши любуются!

Тяга к творчеству, по словам самой Валентины, к ней «по генам от отца и матери передалась». У обоих были золотые руки. Отец макраме занимался, мать кружева плела, платки пуховые вязала. Учили не сидеть сложа руки и дочь.

Валентина после окончания школы уехала учиться в техникум на бухгалтера. Потом вернулась домой, стала трудиться учетчиком на колхозной ферме. После развала колхоза ушли с мужем в фермеры, да не вышло работать с землей. Как-то отдали они перекупщику урожай подсолнечника, а денег так и не дождались. Не одни они тогда пострадали.

— Мы даже в суд обращаться не стали, — рассказывала Валентина. — Другие фермеры написали заявления и дело даже выиграли. Да что толку, деньги-то до сих пор никто не вернул.

Землю Гончаровы сдали в аренду, а сами занялись личным подсобным хозяйством.

— Каждому свое, — говорит сегодня Валентина. — Я тогда только и думала, как посеять, убрать. Поехала как-то в Волгодонск за покупками, решила купить себе что-нибудь из одежды. Еду по улице, а на здании надпись — «Селитра». Какие тут наряды! Я, конечно, удобрения купила.

— С хозяйством ведь тоже проблем хватает, — вставила я.

Женщина попыталась меня разубедить, доказывая, что и времени у нее свободного сейчас больше, и «живая копейка» всегда есть.

Я не стала вступать в полемику и перевела разговор на творческую тему. Валентина повела меня по уютному двору, где было чем удивить гостей. Всюду было заметно присутствие хозяйских талантов. Здесь даже стены летней кухни были расписаны красками, а на гаражных воротах «плыли» два белоснежных лебедя. На воротах ангара уже за двором «рычали» два льва. А стена, отделяющая хоздвор, представляла собой картину с дельфином и русалкой.

В руках Валентины любая веточка, любой сучок превращаются в интересную поделку. Даже деревянные столбики во дворе оплетены зелеными листьями. Остался пух после ощипывания птицы — зачем выбрасывать?! Пригодится для изготовления лебедей. Из куста засохшего терновника зимой цветущая сакура получится. Недавно за двором для Никитки взяла и замок из песка построила. Да еще раскрасила из пульверизатора, чтоб красивее был. Идут соседки мимо. Головой кивают: «Вот кому делать нечего»! А замок почти месяц простоял. И радости внука не было предела.

На односельчанок она не в обиде: пусть судачат! Главное, чтобы счастье никогда никого не покидало. Вот и гнездо с аистами, что смастерила своими руками Валентина на засохшем дереве, никогда не пустеет, потому что живут в нем птицы дружной заботливой семьей, встречая и провожая проезжающих путников.