В начале 70-х годов, ранним утром, на летних каникулах, с удочками в руках я спешил по безлюдным, словно вымершим улицам Таганрога к морю. Вдруг над головой возник шум, который начал нарастать. В испуге я поднял голову и буквально замер на месте. Невиданное, огромное чудовище с тремя головами летело низко, закрывая восходящее солнце своим обширным телом. Зрелище просто фантастическое. На мгновение мне показалось, что над Таганрогом летит инопланетный космический корабль. Летательный аппарат неспешно и величаво ушел в сторону моря и растворился в дымке поднимающихся облаков.

Вечером я рассказал об этом отцу. Он работал на заводе, который впоследствии получил название ТАНТК им. Бериева. Отец загадочно улыбнулся и сказал:

– Ну ты и глазастый. Увидел, чего не надо. Давай не будем никому об этом рассказывать, договорились?

Замечание отца было типичной реакцией человека, работавшего на секретном предприятии. Но в этом не было никакого смысла: тогда уже половина Таганрога знала, что в авиационном комплексе создается некий летательный аппарат. Он появлялся то в воздухе, то на поверхности Таганрогского залива. Секретность еще больше разжигала народную фантазию. Как только не называли летающее чудовище: «Фантомас», «Змей-горыныч», «Лягушка-путешественница»! И действительно, в нем можно было разглядеть черты всех этих персонажей. Самолет был совершенно необычной конструкции. Мы, мальчишки, загорая на песчаных пляжах и порой наблюдая за движениями «Фантомаса» по глади залива, спорили о том, для чего предназначена новая амфибия. Все сходились на том, что испытывается прообраз космического корабля будущего. Наиболее шустрые набирались смелости и проникали за прибрежное ограждение на акваторию завода, где происходил спуск на воду «Фантомаса». Смельчаки впоследствии утверждали, что своими глазами видели, как в нутро «Змея-горыныча» по приставной лесенке поднимались люди в космических скафандрах. Во всех этих фантазиях была определенная доля истины.

ВВА-14 – так называлась эта необычная машина, по многим конструктивным и техническим особенностям намного опередившая свое время. Самолет-амфибия с вертикальным взлетом и посадкой, созданный загадочным гением — авиаконструктором Робертом Бартини, некоторое время работавшим в специальном конструкторском бюро в Таганроге. Этот человек уже сам по себе был особым, необычным явлением. Когда о нем говорят, что он умел каким-то невероятным усилием воли заглядывать в будущее, это очень похоже на правду. Практически все, что он создал в авиации, и не только в ней, несет на себе отпечаток пророчества. Уже гораздо позднее, в наши годы, разглядывая старые фотографии ВВА-14, я вдруг увидел в нем совершенно определенные черты нынешних фантастических героев — Бэтмена и летающего Человека-паука. Но это внешнее. Что же касается технического содержания, то даже и сегодня, когда авиация продвинулась далеко от уровня 70-х годов прошлого века, специалисты расценивают ВВА-14 как комплекс идей, значительно опережающих и наше время. Это невероятно, но во второй половине прошлого века провидец Бартини создал конструкцию, которая, в сущности, может быть идеально осуществлена только на каком-то новом витке научно-технического прогресса, когда будут найдены и новые материалы, и новые источники энергии. А тогда, в 70-е, эта машина только обозначила пути будущего. Не случайно, наверное, она так и не была доведена до логического завершения, не пошла в серию.

В ВВА-14 практически все конструктивные схемы и технические решения – новаторские и нетипичные. Достаточно сказать, что по проекту эта машина должна была подниматься в воздух при помощи двенадцати двигателей с вертикальной тягой, и еще два мощных двигателя обеспечивали горизонтальный полет. Для управления машиной в воздухе предусматривалось не только традиционное хвостовое оперение, но и специальные реактивные устройства, напоминающие те, что применяются для ориентации космических ракет. А для того, чтобы этот летательный аппарат устойчиво держался на воде в сильное волнение, были разработаны особые надувные поплавки, которые выпускались или убирались, в зависимости от режима полета. О новаторских технических решениях, примененных на ВВА-14, можно найти немало интересных материалов в сети, подробно о них рассказано в юбилейном издании «75 лет ТАНТК им. Г.М. Бериева», желающие могут прочитать. Здесь же речь о том, что самолет был в полном смысле уникальный, ничего подобно в мире не создано до сих пор. А значит, есть серьезный повод гордиться достижениями отечественного и нашего донского авиапрома и сожалеть о том, что теперь мы не создаем таких машин.

Примечательно, что Роберт Бартини, еще до того, как создал свой устремленный в будущее самолет, написал интересную научную работу, в которой доказал, что именно такие летательные аппараты являются экономически выгодными для межконтинентальных перевозок. И практика это подтвердила. Испытательные полеты ВВА-14 продемонстрировали, насколько хороша эта машина в воздухе и на воде. К сожалению, так и не удалось опробовать ее при вертикальном взлете, но специалисты утверждают, что это было бы нечто невероятное: некоторые важные характеристики у ВВА-14 оказались выше всяких ожиданий.

И еще одно важное замечание напоследок: как ни пытались впоследствии «загнать» ВВА-14 в прокрустово ложе технических решений, которые приспособили бы самолет к реалиям своего времени, ничего не вышло. Машина как будто сопротивлялась тому, чтобы ее вернули из будущего в настоящее. Когда отказались от вертикального взлета и попытались видоизменить амфибию под экраноплан, начались проблемы. В конечном итоге ни один из вариантов не был реализован в серийном производстве. В исторической литературе о ТАНТК им. Г.М. Бериева мне приходилось читать, что заказчики просто утратили к этой разработке интерес. Все это так, но есть и что-то мистическое в печальной судьбе фантастического самолета ВВА-14. Умер загадочный Леонардо XX века Роберт Бартини, и из его «гомункулуса» — ВВА-14 — как будто тоже ушла душа. Дверь в будущее закрылась. На этой стороне остался гость из грядущего, превратившийся в музейный экспонат…